Uranio esquina superior derecha
Uranio
U
92
posición  Historia
 Abundancia
 Estructura
 Propiedades
 Preparación
 Usos
 Isótopos
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 Usos esquina superior derecha

Se emplea en los dispositivos inerciales de orientación, en giróscopos, como contrapeso para el control de aeronaves y como material de blindaje.

El uranio metálico se usa como blanco en las radiografías de rayos X de alta energía, el nitrato se ha utilizado como toner fotográfico y el acetato se usa en química analítica.

Todos los isótopos son importantes en las industrias nucleares tanto de armamento como de producción de energía. Los compuestos se usan en la fabricación de vidrios especiales (Na2U2O7.6H2O) y catálisis (el carburo de uranio se usa en la producción de amoníaco).

El 235U puede ser concentrado por difusión gaseosa u otros procedimientos físicos y utilizarse directamente como combustible nuclear, en lugar del uranio natural, o usarse como explosivo.

El 238U, el isótopo de mayor vida media, se ha usado para determinar la edad de las rocas ígneas. Este isótopo puede convertirse en plutonio fisionable según el proceso:

238U (n, gamma) --> 239U --(beta) --> 239Np --(beta) --> 239Pu.

El uranio natural, ligeramente enriquecido con 235U en un pequeño porcentaje , se usa para abastecer los reactores nucleares para la producción de energía eléctrica. El torio natural puede irradiarse con neutrones como se indica a continuación para producir el isótopo 233U:

232Th (n, gamma) --> 233Th --(beta) --> 233Pa --(beta) --> 233U

Mientras que el torio no es fisionable, el 233U sí lo es, y puede usarse como combustible nuclear. Un kg de uranio completamente fisionado tiene un poder como combustible equivalente a unas 6.000 toneladas de carbón.

Tras el descubrimiento de la fisión nuclear, el uranio llegó a convertirse en un metal estratégico hasta el punto de que su uso estaba restringido a la fabricación de armas.

En los años 1955, 1958 y 1964 se celebraron Ginebra (Suiza) sendas Conferencias Internacionales sobre el Uso Pacífico de la Energía Atómica con el objeto de regular el cada vez más extendido uso del uranio como combustible en instalaciones industriales de todo tipo.

Sin embargo, a pesar de constituir una poderosa fuente de energía, existe una fuerte contestación social debida a los problemas de seguridad en las plantas y, sobre todo, los del almacenamiento de los residuos radiactivos.

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